Al Unser (FOTO: Archivo)

Al Unser: 1939-2021

Al Unser Sr., el segundo piloto en lograr cuatro victorias en las «500 Millas de Indianápolis», murió este jueves a la edad de 82 años.

El Indianapolis Motor Speedway informó esta mañana que el estadounidense falleció en su hogar en Nuevo México, a lado de su esposa. Recordar que, durante 17 años, luchó contra un cáncer de hígado.

La noticia trascendió la noche de este jueves, con Helio Castroneves rindiendo homenaje a través de Instagram. Esto ocurre siete meses después de la muerte de su hermano mayor Bobby Unser y poco más de medio año después del fallecimiento de su sobrino Bobby Unser Jr.

El menor de cuatro hermanos, Unser ganó la Indy 500 en 1970, ’71, ’78 y ’87. La primera se considera una de las más dominantes en la historia, al liderar 190 vueltas desde la pole position con el Johnny Lightning Special, un Colt-Ford de Vel’s Parnelli Jones Racing.

Tras repetir con el mismo equipo al año siguiente y obtener su tercera victoria con Chaparral Racing, su cuarto triunfo fue aún más especial, ya que originalmente no se había inscrito a las prácticas libres, pero Roger Penske lo llamó para reemplazar al lesionado Danny Ongais.

Con un March-Cosworth que se exhibía en un hotel en Pennsylvania, remontó desde la 20º plaza para liderar las últimas 17 vueltas para unirse a AJ Foyt como el segundo tetracampeón del evento y el piloto con más edad en visitar el Círculo de Ganadores.

En total, realizó 27 arranques en Indy 500, el tercer piloto con más participaciones, con sus cuatro victorias llegando en un lapso de 17 años, el segundo más amplio entre los cuatro veces triunfadores (Castroneves lo superó este año con 20). Vio la bandera a cuadros 18 veces.

Es también el piloto con más vueltas lideradas (644 en once carreras) y es el segundo con más millas completadas. Es uno de cinco pilotos en ganar la Indy 500 en años consecutivos (1970-’71) y, a mediados de los años 70, fue el primer piloto en calificar a la carrera con el motor Cosworth DFX.

Unser logró tres títulos nacionales, uno de USAC (1970) y dos de CART (1983 y 1985). El primero fue histórico ya que se anotó diez victorias, algo que Foyt hizo seis años antes, y 1527 vueltas lideradas, un récord para una temporada que sigue vigente.

El último se lo ganó a su hijo Al Unser Jr. por un solo punto en una definición dramática en Miami, convirtiéndose en el segundo monarca con más edad en la historia 46 años, 5 meses y 11 días). Adicionalmente, se agenció el Campeonato Gold Crown de USAC en 1986-87.

En total consiguió 39 victorias (36 en USAC y tres en CART), incluyendo el «doblete» en el Autódromo de Rafaela en Argentina en 1971. También cosechó 27 poles, 98 resultados de Top 3, 140 de Top 5 y 5802 vueltas lideradas en 329 salidas.

En 1978, fue el primer piloto en triunfar en las tres carreras de 500 millas del calendario de USAC en un mismo año (Indy, Pocono y Ontario). Además, ganó el Pikes Peak Hill Climb de manera absoluta en 1964 y ’65.

En 2020, se le iba a honrar por el 50º aniversario de su primera victoria en Indy 500, pero se suspendió por la pandemia de COVID-19. Este año, recibió su Baby Borg, la réplica del Trofeo Borg Warner, que en su etapa de piloto no se otorgaban.

Entre sus condecoraciones, también se destaca su inducción al Salón de la Fama de IMS en 1986 y al del Automovilismo Internacional en 1998.

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