Colton Herta y Pato O'Ward en Indy (FOTO: Chris Jones/INDYCAR)

La nueva generación busca romper el status quo en 2021

¿Cuál de los jóvenes leones de IndyCar llegará a Long Beach como aspirante legítimo al título de 2021?

Para la campaña que arrancará este fin de semana en Alabama, de los 20 pilotos que estarán de tiempo completo, hay cuatro con 25 años de edad o menos.

La mayoría mostró potencial para ser contendiente a la corona, una tendencia que podría repetirse, y tal vez ser más fuerte, este año, dada la experiencia que lograron sumar en el torneo pandémico de 2020.

Quizá quien más méritos tiene para ser candidato es Pato O’Ward, quien después de ser el piloto más destacado busca seguir llevando a ARROW McLaren SP al primer nivel.

El regiomontano, campeón de Indy Lights en 2018, finalizó en cuarta posición en el campeonato pasado, su primero de tiempo completo, pero circunstancias particulares le impidieron lograr esa anhelada victoria en al menos tres ocasiones.

Con hambre y determinación, después de un invierno con mucho trabajo, y una pretemporada en la que lideró múltiples sesiones, el originario de Monterrey, Nuevo León, tiene claro el objetivo del título mediante la ejecución perfecta de las carreras.

“Sólo tenemos que mejorar en los detalles pequeños, tenemos que obtener ese extra del auto”, dijo. “Los pit stops deben ser casi perfectos, pero siento que hay mejora en ellos”.

“Como piloto, siento que me también hay mejora de mi parte, en las vueltas posteriores y anteriores a los pits, cómo va la estrategia de neumáticos y todo el conocimiento que tuvimos en 2020, nos ayudará a iniciar fuerte 2021”.

Quien ha sumado credenciales similares, o posiblemente mejores, es Colton Herta, el ganador más joven en la historia de IndyCar y, casi sin dudarlo, el gran rival de O’Ward en los últimos años.

Tan cerebral en la pista como introvertido fuera de ella, el californiano le arrebató al mexicano la tercera colocación general en el campeonato, con un triunfo de por medio.

Para este año, con la mentoría de su padre Bryan en la estrategia, el más joven de la armada de Andretti Autosport también aspira a dar el salto definitivo hacia la gloria. Este año, tendrá los colores del No. 26.

“Me gusta ver el progreso cada año en mí mismo, más aún en el lado del campeonato”, compartió. “Me gustaría hacer una marcha verdadera al campeonato hasta el final, tener la capacidad de ganarlo de verdad. Ese es mi objetivo. Ese es el objetivo del equipo”.

“Obviamente, junto con eso, ganar la Indy 500 y dedicar muchos recursos y tiempo a eso al mismo tiempo. Pero eliminando los errores, cambiando esos Top 5, (de) cuarto y quinto lugares que teníamos el año pasado – tuvimos un montón de ellos – en podios, y algunos de esos podios lo convertimos en victorias”.

“Necesitamos ganar un poco más y necesitamos un poquito más de podios, un poquito más de consistencia para realmente hacer una marcha al campeonato”.

La otra gran expectativa recae sobre Álex Palou, quien ahora forma parte del equipo campeón reinante de la serie Chip Ganassi Racing.

El español de 24 años de edad tuvo momentos brillantes durante el certamen pasado cuando manejaba para el modesto Dale Coyne Racing, al cual le dio su único podio del año en Road America.

Si bien el historial del auto No. 10 no ha sido el más notorio en los últimos años, ya que han pasado tres pilotos por éste desde el retiro de Dario Franchitti, y él mismo reconoció a este sitio, al inicio de la temporada baja, que su ascenso en el escalafón de equipos fue rápido, Palou se siente confiado de revertir dicha tendencia, con metas por cumplir y cosas por demostrar.

“No creo que en el mundo del deporte debamos tener expectativas. No me gusta tener expectativas. Me gusta tener objetivos. Creo que es mejor tener el objetivo de ganar y no tener la expectativa de ganar porque somos 25 pilotos. Todos quieren ganar y todos esperan ganar”, explicó.

“Sí, el objetivo es ganar algunas carreras, luchar por el campeonato. Sabemos que tenemos los recursos. Sabemos que tenemos a todos los ingenieros, todos los mecánicos, el jefe de equipo. Sabemos que tenemos el auto. Sabemos que tenemos patrocinadores. Y sabemos que tenemos todo para ganar. Ahora todo depende de nosotros”.

“Creo que este año hay como 12 pilotos que están en la misma posición, con autos realmente buenos, algo de experiencia y con ganas de ganar. No va a ser fácil, pero intentaremos hacerlo”.

¿Y qué tal Rinus VeeKay? Seguro, no está en un equipo de primer nivel, y éste no lucha por la Copa Astor desde hace casi seis años, pero el hecho de ser piloto No. 1 de Ed Carpenter Racing por segundo año consecutivo le da confianza para seguir consolidando su rol de líder.

Pese a los vaivenes que aún tiene en los óvalos, el holandés estelarizó un cierre de año interesante en pistas permanentes, al ganar la pole y subir al podio en una de las fechas en el circuito mixto de Indy en octubre, además de ser el “Novato del Año” de la campaña.

Similar a los casos de O’Ward y Palou, una desventaja que podría tener es que visitará circuitos que no visitó en 2020, en específico los callejeros, pero VeeKay muestra compromiso para prepararse para lo desconocido.

“En primer lugar, quiero hacerlo mejor que el año pasado de cualquier manera. Creo que podemos correr al frente con regularidad, como si fuéramos uno de los favoritos en cada carrera. Estoy pensando en el Top 5”, afirmó el piloto de 20 años.

“Una vez que estés en esa posición… en esas 17 carreras, habrá una oportunidad en la que puedes ir por esa carrera donde todo sale a tu manera. Sólo hay que asegurarnos de tener el ritmo. Sé que tenemos las estrategias”.

“Creo que si sigo haciendo lo que estoy haciendo y el equipo sigue haciendo el trabajo que hicieron en la temporada baja, creo que realmente podemos correr al frente, y sí, con suerte ir a los podios. Con suerte, esa primera victoria, es algo a lo que realmente quiero ir”.

Ellos son algunos de los pilotos que buscan sorprender dentro del grupo de nueva generación de IndyCar.

Por supuesto, Felix Rosenqvist, Ed Jones y Jack Harvey son otros participantes que tienen en mente dar el salto definitivo a la lucha, considerando que McLaren, Dale Coyne y Meyer Shank han mostrado chispazos de forma espontánea.

Ni hablar de los veteranos que están en los equipos estelares, quienes tienen mayor oportunidad de llegar a St. Pete en calidad de contendientes al título. 

Quizá por ello es que Will Power pronostica que 2021 será una campaña en la que las victorias no sean lo más importante para obtener el título.

Aunque el número ha oscilado entre siete y nueve ganadores distintos en los últimos años, nada ha sido en comparación con 2014, cuando hubo once, algo que solamente ocurrió en la era de CART, en 2000 y 2001. En 2017, diez pilotos subieron a lo más alto del podio en al menos una ocasión.

“Tienes un campeonato muy feroz”, afirmó el campeón de 2014. “Creo que verás muchos ganadores diferentes este año. Probablemente sea un año de consistencia para ganarlo”.

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