Scott McLaughlin (FOTO: Penske Entertainment/Chris Owens)

McLaughlin confía en dar paso de consolidación en 2022

Scott McLaughlin era consciente de la presión que conllevaría ser parte de Team Penske.

El neozelandés se quedó con el título de «Novato del Año» del campeonato de IndyCar y de las «500 Millas de Indianápolis» el año pasado, pero fue el peor ubicado entre los cuatro pilotos de la escuadra de Roger Penske al acabar 14º en la clasificación final.

Siendo especialista en circuitos permanentes, el único podio y los dos Top 5’s de McLaughlin de 2021 llegaron en óvalos, siendo el segundo lugar en la primera carrera en Texas su mejor resultado en la categoría hasta ahora. Incluso, tuvo que esperar hasta la última carrera para asegurar el título de «Novato del Año», dado el desempeño de Romain Grosjean, quien no corrió en cuatro eventos.

En lugar de hacer caso a las críticas, el ex campeón de SuperCars de Australia se concentra en trabajar en las áreas técnicas y físicas que fueron su punto débil y, con más conocimiento de las pistas y la dinámica de la categoría, apunta a mejorar su desempeño personal y ayudar al equipo a elevar su competitividad colectiva en 2022.

«En cierto modo, mentiría si no me estuviera un poco decepcionado», comentó McLaughlin sobre su primera temporada en IndyCar. «Creo que mostramos una promesa muy buena en los óvalos. Me sentí muy fuerte ahí, lo que me sorprendió un poco. Probablemente superé mis expectativas en los óvalos».

«Pero en los circuitos, me hubiera encantado haber calificado mejor. Estaba muy contento con mis carreras. Me sentí muy fuerte en las carreras. Cometí algunos errores que probablemente no debí haber cometido. Del lado de la calificación, ese ha sido especialmente mi punto fuerte en otras categorías durante muchos años».

«En las últimas seis o siete carreras sentí que realmente tenía un buen balance para mí. Sí, hay tanto tiempo en esa pequeña área que tienes que hacer bien. Si no lo entiendes del todo, simplemente pierdes el tiempo así. Son dos o tres filas (de diferencia). Es tan competitivo. Simplemente se volverá más competitivo (en 2022). Tengo que asegurarme de estar en ello».

El tiempo que le tomó a McLaughlin para adaptarse a la serie radicó en detalles de todo tipo, desde la aerodinámica hasta el estilo de frenado, junto con el desempeño en calificación y el desconocimiento de las pistas; este último punto le preocupaba más, aunque en principio no será un tema significativo en la temporada venidera.

Sin embargo, el territorio desconocido para él continuará mediante otros factores: Team Penske reduce su flota a tres autos de tiempo completo y ahora trabajará con un ingeniero nuevo (Ben Bretzman, quien estaba con Simon Pagenaud).

Los cambios en la dinámica interna y la esperanza de seguir aportando ideas para que sus coequiperos Josef Newgarden y Will Power sean más consistentes al frente del grupo tienen a McLaughlin expectante sobre el año venidero.

«Supongo que tengo que dar un paso al frente, en absoluto, para asegurarme de que estoy en el punto en el que sé lo que siento en el auto, qué cambios y desarrollos estamos haciendo», aseveró.

«Hemos construido una base sólida, pero todos estamos en la misma dirección hacia la que queremos ir. Siento que lo mejor es que estamos en la misma página».

«Creo que va a ser interesante. Siento que tengo mucha más confianza en mis comentarios y en cómo les devuelvo los comentarios a los ingenieros, a Josef y a Will, lo que sin duda nos ayudará a seguir adelante. Creo que alrededor de esa etapa en Gateway es cuando sentí que estaba cómodo con el auto, sabía exactamente de lo que estaba hablando un poco ahí».

«No creo haber perdido nada de eso. Ciertamente siento que voy a dar un paso al frente. Sé que estoy listo para eso, listo para hacer avanzar al equipo junto con Josef y Will».

Ciertos aficionados y parte de la prensa resaltaron la expectativa que Tim Cindric, presidente de Team Penske, tenía para el primer año de McLaughlin desde antes de su debut, en el cual esperaba terminar en el Top 10 general, aunque se situó a sólo 27 puntos de Alexander Rossi, décimo en la clasificación final.

El pronóstico interno para 2022 es que luche por victorias y podios; el tripulante del No. 3 será cauto en su progreso general por las razones dadas, pero cree que es posible.

«Tengo que arreglar mi (desempeño en) calificación. Eso es la mitad de mi trabajo hecho si puedo calificar entre los ocho primeros. Será mucho más fácil avanzar a través de eso que comenzar en 15º o 16º», afirmó.

«Estoy en un buen lugar, en cuestión de sensaciones. Mirando atrás a 2021, creo que si hubiera terminado algunas de las carreras donde probablemente debería haberlo hecho, Indy (500) fue una que sobresalió con los puntos importantes, la penalización en pit lane realmente me costó mucho ahí».

«Todo el mundo dice todo, pero sentí que íbamos a estar dentro del Top 10, lo que habría cambiado por completo mi estructura de puntos, probablemente habría llegado al Top 10 para fin de año. Los hubieras y tal vez».

«Tengo que asegurarme de terminar las carreras como debo y eso sin duda también ayudará a mejorar las posiciones».

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