Bobby Rahal, Takuma Sato y Mike Lanigan (FOTO: Joe Skibinski/INDYCAR/PEC)

Sato se va de Rahal Letterman Lanigan Racing

Es oficial: Takuma Sato no volverá a Rahal Letterman Lanigan Racing en 2022.

El japonés siempre firmó contratos por un año con el equipo de Bobby Rahal, David Letterman y Mike Lanigan desde su regreso en 2018, al depender principalmente del presupuesto que recibiría de parte de Honda.

Sin embargo, en las últimas semanas, tomó fuerza el rumor que colocaba a Sato fuera de la agrupación, en un momento en el que la alineación no es del todo clara. Se asume que Jack Harvey llegará al equipo y es un hecho la expansión a un tercer auto de tiempo completo con patrocinio de Hy-Vee, cadena de supermercados de la cual se presume que quiere un piloto estadounidense.

Por lo pronto, RLL confirmó la tarde de este martes el final de su relación con el dos veces ganador de las “500 Millas de Indianápolis”.

“Fue un privilegio y honor tener a Takuma con nosotros a lo largo de los años”, declaró Rahal. “Apreciamos el compromiso y energía que trajo todos los días en la pista y por todo lo que hicimos como equipo”.

“Por supuesto, siempre estaremos en deuda con él por llevar al auto PeopleReady en primer lugar en la Indy 500 500 de 2020. Fue un momento especial para mí personalmente, para Mike y su familia y todo nuestro equipo. Qué victoria fantástica”.

“Siempre disfruté trabajar con Takuma. Su dedicación y compromiso no sólo para su oficio, sino para el equipo, fue incuestionable. Le deseamos todo lo mejor en su próxima oportunidad. Me gustaría pensar que siempre seguiremos siendo amigos, porque disfrutamos la compañía de uno al otro”.

Tras ganar la Indy 500 con Andretti Autosport en 2017, quizá la mejor época de Sato llegó en su segunda etapa con Rahal, equipo para el que condujo en 2012. Cuatro victorias – incluyendo las 500 millas de 2020 – ocho podios, tres poles y 425 vueltas lideradas fueron su producción, junto con el séptimo lugar general en 2020, lo mejor que ha logrado en 12 años en IndyCar.

Su 2021 no fue tan fuerte, principalmente por el cambio de ingeniero que tuvo tras la jubilación de Eddie Jones y la llegada de Matt Greasley. Sin poles, victorias o podios, terminó 11º en la general con un cuarto puesto en Detroit 1 como mejor resultado.

Al momento, todavía no se tiene certeza del destino de Sato, incluso sobre si seguirá o no de tiempo completo en la categoría en 2022. De mantener su presupuesto, una de las pocas vacantes que quedan para toda la campaña es Dale Coyne Racing, que vio la partida de Romain Grosjean a Andretti Autosport y del cual se espera que no renueve a Ed Jones.

No se puede descartar que compita de medio tiempo, sólo la Indy 500 o, incluso, opte por el retiro.

“Estoy muy orgulloso de hacer sido parte del equipo, del cuidado de esos tres propietarios grandes que me dieron una oportunidad increíble”, afirmó el japonés, de 44 años de edad.

“Fui muy feliz y estoy triste por salir, pero es muy emotivo porque me mantuve con el equipo por mucho, pero fue bueno. Seguiremos compitiendo juntos y al final del día, a veces, la gente hace un trabajo diferente y hay un momento para decir adiós, pero lo que yo digo que logramos con los chicos del No. 30 nunca cambiará y aún seguirán siendo mis chicos del No. 30”.

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